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人工智能,叩响非洲大门

南非科学家和人工智能专家西里达兹·马尔瓦拉(Tshilidzi Marwala)指出,非洲领导人必须借助科技的力量,利用第四次工业革命带领非洲大陆走出贫困,建设更美好的未来。

西里达兹·马尔瓦拉;埃德温·耐杜 担任采访

20世纪80年代末,中国政府大力发展经济,迄今已经让八亿人口成功脱贫。南非的人口比中国少,在您看来, 南非政府能够通过投资发展第四次工业革命*取得类似的成果吗?

如果我们现在将机器人应用到制造业中,或许可以节省更多成本。这让我担心,一旦第四次工业革命实现了生产过程的全自动化,雇主们可能会觉得人工劳动力的价格过高。

第四次工业革命无疑将为各个工作领域带来改变,因为人工智能机械将接管以往由人类完成的工作。由此造成的结果是,人类的工作机会减少了,工厂会不断裁员,不平等现象将明显加剧。资金充裕的工厂主可以购买工业机器人,用更少的资源生产更多的产品,他们本人也将积累大量财富,而其他人将被排挤到社会边缘。

南非乃至整个非洲大陆别无选择, 必须抓住第四次工业革命带来的机遇, 迎接挑战,并利用这次革命为非洲面临的众多问题寻求解决方案。

所有非洲国家政府都在投资发展第四次工业革命吗?

我不这么认为。尽管莫桑比克、刚果民主共和国、肯尼亚、卢旺达和南非等国已经率先起步,取得了一定进展,但要将非洲大陆的54个国家全部动员起来,投身第四次工业革命, 难度是非常高的。中国确实面积辽阔, 可毕竟只是一个国家,而非洲国家不仅数量众多,还处在不同的发展阶段, 这就使局面变得更加复杂了。

我认为,第四次工业革命将是一场数据革命——关于人的数据、遗传数据、驱动这场革命的数据。有一个问题我们必须要问:非洲国家拿到数据了吗?答案多半是否定的。在非洲, 最大的数据采集者是美国的跨国公司。在数据收集和管理水平上,非洲在1到10分之间只能拿到3分,这不能不令人担心。

第四次工业革命的一大问题是:成王败寇。南非原本有一个本土搜索引擎——Anansi,它能收集大量本土数据,但它不是谷歌的对手,在2011年彻底失败了。若问全球排名第二的搜索引擎是哪个,可能大多数人都答不上来——是微软的必应(Bing)。然而在谷歌的影响之下,即使排名第二也照样举步维艰。

不过,与大多数其他公司一样,网络巨头并不会为解决我们的当地问题花费太多时间。例如,谷歌地图连我们当地路线的名称都念不准。假如由本土公司制作国内地图,再配上正确的发音, 与谷歌相比就有了优势。赢得竞争的关键在于充分利用本土优势。

非洲国家与第四次工业革命的技术生产者之间有多大差距?

说实话,我认为非洲国家在技术发明方面并不落后。人们对于埃隆·马斯克(Elon Musk)和他的特斯拉汽车津津乐道,其实南非曾经生产过的“焦耳”(一种五座电动轿车)同样非常先进。可惜,由于必须售出100万辆才能实现盈利,这项技术被雪藏了。非洲国家注册了多项专利,但因为非洲市场不够大,我们的产品往往夭折在实验室里。 无论如何, 必须售出100万辆才能实现盈利的经济学定律是不会变的。所以,我们不仅要开发重要的技术,还需要开创新市场,制定行之有效的出口战略。

在第四次工业革命中,企业是否应与政府建立公私合作伙伴关系,并借此发挥更大的作用?

毫无疑问,企业必须发挥重要作用。我注意到,尽管不是所有人都这样想,但确实有很多人认为非洲不是开展生产的理想场所。例如,非洲没有一家苹果产品生产商。创办制造工厂,是建立与品牌公司合作关系的第一步,因为比起在其他国家生产、只在此地经销的公司,在本地同时进行生产和经营的公司往往更容易合作。

为了让跨国公司在非洲大陆投资生产,我们需要提供哪些机制?南非汽车工业就是一个很好的榜样,政府政策规定,在本土生产的汽车公司将得到补贴。

目前,我们对于参与第四次工业革命的公司还没有采取类似的政策, 这一点要在今后做到。为推动第四次工业革命,建立经济特区不失为一个好办法,政府可以为企业提供税收优惠,以促进生产、创造就业机会、拉动经济增长。

这些激励措施不能只惠及外国公司,也应让本土企业能够从中受益。

这意味着政治领导人在新技术的引进过程中必须起到重要作用。

非洲首先要做的是拥立懂技术的新一代领导人。卢旺达高速互联网的发展足以证明保罗·卡加梅(Paul Kagame)总统是懂技术的。在肯尼亚,第四次工业革命催生了大量创业公司,并且推出了数字货币,这让我们知道乌胡鲁· 肯雅塔(Uhuru Kenyatta)总统也是懂技术的。

此外,南非总统西里尔·拉马福萨(Cyril Ramaphosa) 大力倡导科学技术,是第一位将第四次工业革命作为核心国策的领导人。在2018年2月发表的《国情咨文》中, 拉马福萨总统谈到了数字工业革命,并支持建立第四次工业革命专家委员会,负责指导相关战略。我们需要制定国家方略,类似于印度的《国家人工智能战略》或《中国制造2025》战略性制造业发展计划,将南非打造成锐意创新的高科技强国。希望在拉马福萨总统的支持下,委员会能够制定方针,动员政治、经济和社会力量,推动经济发展走上正轨。

非洲大陆现有13亿人口,并且这个数字还在增长——就人口来说, 非洲的发展是全世界最快的。如果没有第四次工业革命的技术,非洲将无法应对人口爆炸、粮食保障和城市化等问题。

非洲领导人必须了解技术,并以发展的眼光看待未来。这就必然意味着,我们今后一定要选择并拥立具备这些品质的新一代领导者。

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* 第四次工业革命(4IR)以第三次工业(或数字)革命带来的数字技术得到广泛应用为基础,其推动力是由数字、生物和物理创新结合而成的新兴技术。这些最新技术正在改变人们的生活和工作方式,其中包括人工智能和机器人、物联网(IoT)、增强现实、量子计算、3D打印、区块链、增材制造、神经技术、地质工程和基因组编辑。

 

本专访发表之际,适逢联合国教科文组织庆祝 5 月 25 日世界非洲日。

延伸阅读 

《信使》专刊:人工智能:希望与威胁

西里达兹·马尔瓦拉

南非首屈一指的人工智能专家,约翰内斯堡大学副校长,在世界各地的刊物上发表过大量人工智能研究论文,并在国内外多次获奖。