宗教运动和宗教在丝绸之路的历史中发挥了重要作用。特别是佛教对早期贸易路线产生了相当大的影响。在这些逐渐增长的贸易线路中,佛教从印度次大陆开始发展,并传播到丝绸之路沿线的其他地区。广义程度上来说,佛教教条支持贸易,并鼓励商业和投资。

在这种背景下,佛教的做法在某些方面发生了变化。例如,佛教寺院开始沿着发展中的贸易路线被建立起来,例如连接北部巴克特里亚(现代阿富汗)和东北部的塔克西拉(现代巴基斯坦),西北地区的马图拉以及其他地区的线路,更远到沿着恒河谷直至孟加拉海岸。因此,可以说这些建筑与这些中心的经济增长直接相关,商家和宗教团体一起进行贸易往来,购买商品,如布料或香油。

此外,这些商业交流也有助于改善佛教僧侣的处境。得益于佛教布施(慷慨)的概念,他们鼓励接受商业和丝绸之路沿线贸易的其他参与者的供养。作为物质礼物的回报,僧侣为信徒者提供精神引领。例如,寺院最初只允许接受4类物品作为施舍,但到公元前2世纪和3世纪,施舍列表中又增加了10个类别。

丝绸之路沿线地区商人之间的贸易发展促进佛教进一步扩展到东亚土地,特别是在泰国和印度尼西亚地区;挖掘发现的物品显示了这些地区与贸易集团相关的佛教机构的互相影响。

在大陆和东南亚半岛地区也发现了具有佛教特色的、印度原产的各种物品,如宝石和玻璃珠,雕刻玛瑙和赤陶海豹,象牙制品和陶器。此外,在越南南部的湄公河三角洲地区发现了可以追溯到公元2世纪至7世纪的佛像。此外,在东爪哇的不同地点发现了燃灯佛佛像,其中一些属于印度阿马拉瓦蒂和古普塔艺术学院。此外,位于现代缅甸西部地区的贝塔诺的考古发现证实了佛教舍利塔(佛教纪念碑)与印度次大陆东海岸的阿马拉瓦蒂的舍利塔有相似之处。

上述例子让人们更好地了解印度次大陆活跃的贸易线路和寺院的增长,如何帮助佛教向东扩展,并加强了丝绸之路沿线居民之间的文化互动。