中国陶瓷的全球贸易始于公元8世纪左右,主要通过海上丝绸之路进行。根据来自东南亚、印度次大陆、阿拉伯半岛和伊朗高原的遗址的考古证据表明,大量中国瓷器进口到这些地区,它们备受追捧且成为地位的象征。这些瓷器大部分是通过海运运输的,因为它们太重而且很易碎的特点,无法通过陆运运输。事实上,瓷器最有可能被用于压舱物(放置船中来保持平衡的),用于船运输丝绸和其他奢侈品等主要货物。

在一些最受欢迎的出口陶器中,“青瓷”是一种浅绿色的单色瓷器,最初的制作目的是仿制玉石。中国最早的青瓷是在公元10世纪下半叶(五朝时期)从岳州(中国南方)出口的,但后来生产地点转移到了龙泉(中国东部)。在被青花瓷取代之前,从中国出口300多年的主要瓷器产品是青瓷。

在公元13世纪的某个时候,青花瓷取代了青瓷,成为中国出口最受欢迎的瓷器。中国瓷器出口的这种变化趋势部分受到阿拉伯商人的影响,他们更喜欢装饰性更高的蓝白色产品。在世界各地的中国瓷器交易中,阿拉伯商人扮演着双重角色,他们是波斯钴(这种物质使瓷器具有特殊的蓝色)运到中国的主要出口商,然后他们也是通过钴制造的产品的运输者和消费者。青花瓷因其新颖性和吸引力而备受阿拉伯商人青睐,并且在很短的时间内,它开始在中国东部的景德镇被大量生产,这是一个通过高岭石粘土矿物生产出高品质的瓷器而闻名的城市。

虽然中国人更看重单色陶瓷,并相信青瓷的超自然力量能带来恩惠和好运,但阿拉伯商人更喜欢更明亮和具有更生动装饰的青花瓷器。在中国传统不同的青花瓷产品特征方面,阿拉伯对其的影响更为明显。例如,一些瓷器与阿拉伯半岛中发现的金属器皿,灯笼底座和其他物品相似。虽然青瓷因其杰出的质量而备受中国人重视。但由于青花瓷鲜艳的色彩和装饰风格,它在阿拉伯半岛和更广阔的欧洲市场具有很强的美学吸引力。

中国瓷器出口的变化趋势表明了丝绸之路文化交流的广泛影响。如果没有波斯钴的进口和阿拉伯商人的商业需求,那么在相对较短的时期青花瓷生产的快速发展就不可能实现,这也从而推动了变革的速度。这一发展对通过海上丝绸之路运输的中国瓷器商业模式的形式和中国瓷器的生产具有深远的影响。